Heusdenaar Kevin Beirnaert is ‘staff captain’ op een cruiseschip

Het is de kinderdroom van velen onder ons: kapitein van een groot schip worden. Voor Kevin Beirnaert (37) uit Heusden bleef het niet bij fantaseren alleen. Als ‘staff captain’ is hij tweede in bevel op het cruiseschip Ms Koningsdam van Holland America Line. “Een mastodont van bijna driehonderd meter met 2.650 gasten aan boord een haven binnen loodsen, dat is voor mij nog altijd kicken”, luidt het enthousiast.

Verreikende beslissingsbevoegdheid
Hoe ben je in de cruisewereld terechtgekomen?
Kevin Beirnaert: “
Mijn vader was in de scheepvaardij actief. Hij nam me wel eens mee, waardoor ik de microbe snel te pakken kreeg. Een nine-to-fivejob bleek sowieso niet aan mij besteed. Ik begon mijn loopbaan op een containerschip en voer ook mee op een baggerschip van Jan De Nul voor de aanleg van de palmeilanden in Dubai. Op die cargoschepen miste ik het sociale leven. Je werkt er 12 uur per dag, steeds met dezelfde mensen. Ik wilde iets anders en vond al snel mijn weg in de cruisebranche.”

Ik neem aan dat je niet zomaar ‘staff captain’ kunt worden?
“Ik volgde een masteropleiding aan de Zeevaartschool in Antwerpen. Dan start je als leerling of cadet en kun je doorgroeien tot derde stuurman, tweede stuurman, enz. Als ‘staff captain’ ben ik nu de nummer twee aan boord. Ik houd onder meer toezicht over alle maritieme operaties. Als er iets met de kapitein gebeurt, word ik geacht alles in goede banen te leiden. Die beslissingsbevoegdheid reikt zeer ver. Ik moet bijvoorbeeld bij slecht weer de juiste keuzes maken, maar wanneer er in de keuken brand uitbreekt, ben ik evenzeer verantwoordelijk. En ja, ik steek niet onder stoelen of banken dat ik de ambitie koester om hoofdkapitein te worden.”

Samenleving op zich
Wat maakt de job voor jou de moeite waard?

“Elke dag is anders en biedt nieuwe uitdagingen. Verveling staat hier niet in het woordenboek. Het mag dan misschien wat arrogant klinken, maar ik geniet ook van de macht. Het gevoel dat je ervaart wanneer je een schip van dergelijke omvang manoeuvreert, valt met weinig te vergelijken. Een werkperiode duurt drie maanden met shifts van gemiddeld 11 à 12u per dag. Daartegenover staat dat ik tussendoor van een langere vakantieperiode kan genieten. Dat is uiteraard ook een pluspunt.”

Hoe glamoureus is het leven aan boord?
“Voor de passagiers biedt een cruiseschip als de Ms Koningsdam de grootste luxe. Als crewlid ligt het glamourgehalte toch net iets lager. Het is hard werken geblazen. Je leeft binnen een soort minimaatschappij met momenten van intens geluk en helaas soms ook bittere tegenslagen. Ik herinner me dat toen de mama van een matroos was overleden, die jongen de volgende dag gewoon op het dek stond te werken. Dat maakt het allemaal extra intens.”

Love boat
Keer je nog vaak naar het Gentse terug?

“Wanneer ik niet aan boord ben, pendel ik tussen mijn thuis in Heusden en Las Vegas. Ik leerde mijn Amerikaanse verloofde aan boord kennen, toen zij haar vriendin – een danseres bij onze spektakels – bezocht. Op die manier heeft het cruiseleven mij dus extra geluk gebracht. (lacht)”

Tot slot, welke bestemming moet zeker op onze bucketlist?
“Ik heb al tal van prachtige havens binnengevaren, maar Bora Bora in Frans-Polynesië heeft de diepste indruk nagelaten. Veel paradijselijker kan het voor mij niet worden. Helemaal anders, maar al even verbluffend is het ongerepte Antarctica: natuurschoon op zijn best!”

Is een cruise iets voor jou? Surf dan naar www.hollandamerica.com.